โคลัมโบ ศรีลังกา — เจ้าหน้าที่อาวุโสของสหรัฐฯ อยู่ในศรีลังกาเพื่อหาวิธีที่จะช่วยให้ประเทศเกาะแห่งนี้รับมือกับวิกฤตเศรษฐกิจ ที่ไม่เคยเกิดขึ้นมาก่อน และการขาดแคลนเสบียงที่จำเป็นอย่างรุนแรง ในขณะที่รัฐมนตรีกระทรวงพลังงานเตือนว่าการจัดส่งเชื้อเพลิงใหม่จะล่าช้าออกไป

ในช่วงสองสัปดาห์ที่ผ่านมา สหรัฐฯ ได้ประกาศช่วยเหลือประเทศที่เป็นเกาะแห่งเอเชียใต้มูลค่าหลายล้านดอลลาร์ ซึ่งรอดชีวิตมาได้โดยใช้วงเงินสินเชื่อ 4 พันล้านดอลลาร์จากอินเดียเพื่อนบ้าน นอกจากนี้ยังได้รับคำมั่นสัญญามูลค่า 300 ล้านถึง 600 ล้านดอลลาร์จากธนาคารโลกเพื่อซื้อยาและสิ่งของอื่นๆ

เมื่อสัปดาห์ที่แล้ว นายกรัฐมนตรีรานิล วิกรมสิงเห ประกาศว่าเศรษฐกิจ “พังทลาย”อันเนื่องมาจากทุนสำรองเงินตราต่างประเทศที่ลดน้อยลงและหนี้สินที่เพิ่มขึ้น ซึ่งเลวร้ายลงจากการระบาดใหญ่และปัญหาอื่นๆ ในระยะยาว

คณะผู้แทนสหรัฐฯ นำโดย Robert Kaproth รองผู้ช่วยเลขาธิการกระทรวงการคลังเอเชีย และ Kelly Keiderling รองผู้ช่วยรัฐมนตรีต่างประเทศเอเชียใต้และเอเชียกลาง

ในช่วงพักสี่วัน พวกเขากำลังพบปะกับตัวแทนทางการเมือง นักเศรษฐศาสตร์ และองค์กรระหว่างประเทศมากมายเพื่อ “สำรวจวิธีที่มีประสิทธิภาพมากที่สุดสำหรับสหรัฐฯ ในการสนับสนุนชาวศรีลังกาที่ต้องการความช่วยเหลือ ชาวศรีลังกาที่ทำงานเพื่อแก้ไขวิกฤตเศรษฐกิจในปัจจุบัน และชาวศรีลังกากำลังวางแผนสำหรับเศรษฐกิจที่ยั่งยืนและครอบคลุมสำหรับอนาคต” สถานเอกอัครราชทูตสหรัฐอเมริกากล่าวในแถลงการณ์

“การเยี่ยมชมครั้งนี้ตอกย้ำความมุ่งมั่นอย่างต่อเนื่องของเราต่อความมั่นคงและความเจริญรุ่งเรืองของชาวศรีลังกา” จูลี่ ชุง เอกอัครราชทูตสหรัฐฯ ประจำศรีลังกากล่าว

ในขณะที่ชาวศรีลังกาอดทนต่อ “ความท้าทายทางเศรษฐกิจที่ยิ่งใหญ่ที่สุดในประวัติศาสตร์ของพวกเขา ความพยายามของเราในการสนับสนุนการเติบโตทางเศรษฐกิจและเสริมสร้างสถาบันประชาธิปไตยไม่เคยมีความสำคัญมากไปกว่านี้” เธอกล่าว

สหรัฐฯ ได้ประกาศการจัดหาเงินทุนใหม่สำหรับธุรกิจขนาดเล็กและขนาดกลาง 120 ล้านดอลลาร์ บริจาค 27 ล้านดอลลาร์ให้แก่อุตสาหกรรมผลิตภัณฑ์นมของศรีลังกา และ 5.75 ล้านดอลลาร์ในการช่วยเหลือด้านมนุษยธรรมเพื่อช่วยเหลือผู้ที่ได้รับผลกระทบจากวิกฤตเศรษฐกิจ อีก 6 ล้านดอลลาร์มอบเงินช่วยเหลือใหม่เพื่อการดำรงชีวิตและความช่วยเหลือด้านเทคนิคเกี่ยวกับการปฏิรูปทางการเงิน

ศรีลังกากล่าวว่าไม่สามารถชำระหนี้ต่างประเทศมูลค่า 7 พันล้านดอลลาร์ในปีนี้ได้ อยู่ระหว่างรอผลการเจรจากับกองทุนการเงินระหว่างประเทศเกี่ยวกับแพคเกจช่วยเหลือ ต้องจ่ายเฉลี่ยปีละ 5 พันล้านดอลลาร์จนถึงปี 2569 เจ้าหน้าที่ได้ขอให้ไอเอ็มเอฟเป็นผู้นำการประชุมเพื่อรวมกลุ่มผู้ให้กู้ของศรีลังกา

รัฐมนตรีกระทรวงพลังงานและพลังงาน กาญจนา วิเจเสกเกรา ทวีตข้อความเมื่อค่ำวันเสาร์ เตือนประชาชนอย่าเข้าแถวซื้อน้ำมัน โดยระบุว่าการขนส่งใหม่จะล่าช้าเนื่องจาก “เหตุผลด้านธนาคารและโลจิสติกส์”

เขากล่าวว่าน้ำมันเชื้อเพลิงจำนวนจำกัดจะถูกแจกจ่ายไปยังสถานีจำกัดตลอดสัปดาห์หน้า เขากล่าวจนกว่าการขนส่งครั้งต่อไปจะมาถึง “การขนส่งสาธารณะ การผลิตไฟฟ้า และอุตสาหกรรมจะได้รับการให้ความสำคัญเป็นลำดับแรก”

ชาวบ้านต้องต่อคิวเป็นชั่วโมงและบางครั้งหลายวันเพื่อรับน้ำมัน บางครั้งใช้ถ่านหรือใบปาล์มมาทำอาหาร

Wickremesinghe กล่าวเมื่อสัปดาห์ที่แล้วว่า Ceylon Petroleum Corporation ที่ดำเนินการโดยรัฐมีหนี้ 700 ล้านดอลลาร์ ส่งผลให้ไม่มีประเทศหรือองค์กรใดยินดีจัดหาเชื้อเพลิง

ผู้ประท้วงยึดทางเข้าสำนักงานของประธานาธิบดีโคตาบายา ราชปักษา มานานกว่าสองเดือนเพื่อเรียกร้องให้เขาลาออก โดยกล่าวว่าความรับผิดชอบหลักสำหรับวิกฤตการณ์นี้ตกอยู่ที่เขาและครอบครัวของเขา ซึ่งพวกเขากล่าวหาว่าทุจริตและการจัดการที่ผิดพลาด